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“Mega Tierra”: hallan un planeta 17 veces mayor al nuestro que podría tener vida

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Mensaje por laila mabrik Miér Jun 04, 2014 8:52 pm

“Mega Tierra”: hallan un planeta 17 veces mayor al nuestro que podría tener vida

Descubrimiento de astrónomos de EE.UU. Se formó poco después del Big Bang y daría claves sobre el origen del Universo.

Tiene un “peso” 17 veces superior al de la Tierra (las comillas se explican en que en el Espacio, sin gravedad, no se puede medir cuánto pesa algo), es 2,3 veces más grande y da la vuelta a su sol en apenas 45 días. Técnicamente lo bautizaron Kepler-10c, pero los científicos –adaptados a estos tiempos mediáticos– lo describen de modo más ganchero: “mega Tierra”. Se trata de un nuevo tipo de planeta, que podría aportar claves sobre una de las grandes dudas de la historia: el origen del Universo.

Fueron astrónomos del Instituto Harvard-Smithsoniano los que detectaron a este mastodonte dando vueltas en la constelación Draco, a unos –metros más, metros menos– 560 millones de años luz de la Tierra. “Nos quedamos muy sorprendidos cuando nos dimos cuenta de lo que habíamos encontrado”, dijo Xavier Dumusque, autor principal del trabajo. “Es el Godzilla de tierras. Pero a diferencia del monstruo de la película, Kepler-10c tiene implicancias positivas para la vida ”, agregó.

Lo que intrigó de entrada a los especialistas es que este mundo incumple las teorías que determinan que un planeta de semejante tamaño capta tanto gas hidrógeno durante su formación que no puede más que convertirse en un gigante gaseoso similar a Júpiter.

Esta mega-Tierra circunda una estrella similar al Sol una vez cada 45 días. Como su nombre indica, fue descubierta originalmente por la nave espacial Kepler de la NASA, la sonda que busca planetas fuera del Sistema Solar a través del método del tránsito: detectan la atenuación de una estrella cuando el planeta pasa por delante de ella.

Al medir la cantidad de atenuación, los astrónomos pueden calcular el tamaño físico del planeta o su diámetro. Sin embargo, Kepler no puede decir si un planeta es rocoso o gaseoso. Según determina el trabajo, presentado ante la Sociedad Astronómica Americana, Kepler-10c tiene un diámetro de 29 mil kilómetros, 2,3 veces más que la Tierra. Por lo que en un principio se creyó que se trataba de algún tipo de mini Neptuno, que tienen carcasa gruesa pero son gaseosos.

Con el instrumento HARPS-North del Telescopio Nazionale Galileo, en las Islas Canarias, midieron la masa de Kepler-10c y descubrieron que era 17 veces mayor a la de Tierra, por lo que debe tener una composición densa de rocas.

Los expertos señalaron que el descubrimiento de Kepler-10c también tiene profundas implicaciones para la historia del Universo y la posibilidad de vida. Tiene unos 11 mil millones de años, lo que significa que se formó poco después del Big Bang, cuando el Universo contenía sólo hidrógeno y helio, y los elementos más pesados –silicio y hierro, necesarios para que los planetas rocosos– recién fueron creados en las primeras generaciones de estrellas. Cuando esas estrellas explotaron, estos ingredientes se dispersaron por el espacio.

Este proceso debería haber llevado miles de millones de años. Pero Kepler-10c muestra que el Universo pudo formar enormes rocas incluso durante el tiempo en que los elementos pesados eran escasos. “Descubrimos que los planetas rocosos se podrían formar mucho antes de lo que pensábamos. Y si se pudieron formar rocas, también vida ”, dijo Dumusque.

Esta investigación implica que los astrónomos no deben descartar a las viejas estrellas en la búsqueda de planetas similares a la Tierra. Y si las estrellas viejas pueden albergar tierras rocosas también, entonces hay más posibilidades de localizar mundos potencialmente habitables.

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Mensaje por laila mabrik Vie Jun 06, 2014 6:27 pm